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2005.01.15

■米欧観測機、衛星タイタンに初着陸!

 NASAと欧州宇宙機関(ESA)は、土星探査機カッシーニから昨年末に切り離された小型の着陸機ホイヘンスが14日(日本時間午後9時45分)に、土星最大の衛星タイタンに初着陸したと発表した。ホイヘンスが無事着陸したことを示す微弱な信号を確認した。
 ホイヘンスは直径2・7メートルの円盤状着陸機。タイタンの地表から約百数十キロの高度に到達後、上下を覆うお椀(わん)のような耐熱シールドを分離しながら、大小3つのパラシュートを順次開き、着陸するまでの約2時間半、4つの機器で大気の観測などを行った。
 有機物を含む海があると考えられているタイタンの環境は、生命誕生前夜の原始地球に似ているとされるが、濃厚な大気にさえぎられて、地表の状態がわかっていない。初めて見るタイタンの地表は、岩だらけの陸地か、一面凍り付いたメタンの海か。

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